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지구에서 가장 오래된 나무는 무엇들이 있을 까요? 과연 몇 년이나 오래된 나무가 세계에 존재하고 있을 까요?

나무의 나이를 측정하는 방법으로는 기본적으로 나이테를 세어 측정하는 방법이 있지만 그 경우 벌목을 해야 한다는 문제가 있게 됩니다.

그래서 입목을 대상으로 생장추라는 도구를 이용해 나무의 중심을 찔러 넣어 일부 조각인 목편을 추출하는 방법, 해마다 규칙적으로 가지가 발생하는 소나무류는 가지 마디 수를 세거나, 나이테를 세기 힘든 노거수(수령이 오래된 마을 나무)는 사람 가슴 높이에서 직경을 재어 계산식을 대입해 대력적인 나이를 가늠하는 방법 등이 있다고 합니다.

요즘은 나무의 표본을 채취해 '방사성탄소연대측정법(탄소-14법)'을 시행한다고 하는 데요. 가장 정확도가 높아 대개의 측정자들은 위 방법과 방사성탄소연대측정법 두 가지 방법을 이용해 교차 검증을 실시하여 나무의 나이를 짐작한다고 합니다.

그렇다면 지구에서 가장 오래된 나무는 무엇이 있으며 어떤 종류의 나무였을 까요?


1위. 므두셀라 (Methuselah)
4,854살 ㅣ 강털소나무(Bristlecone pine) ㅣ 미국 캘리포니아 화이트 마운틴 ㅣ 살아있음

므두셀라 추정 나무 - 출처 위키백과

현재 세계에서 가장 오래된 나무는 므두셀라 나무 입니다. 1957년 과학자 에드먼드 슐먼이 생장추를 이용해 나이를 측정한 뒤 성경에서 969살까지 산 것으로 묘사돼 장수의 상징이 된 노아의 할아버지인 ‘므두셀라’의 이름을 붙였다고 합니다. 5,000년 가까이 자랐으나 성장기를 지난 후엔 100년에 고작 3cm 정도 굵어질 만큼 아주 더디게 자라기 때문에 실제 크기는 그다지 크지 않다고 전하는 데요.

한때는 톰 할란(Tom Harlan)이란 과학자가 같은 군락지에서 5,066살 된 강털소나무를 발견했다는 보고서를 제출했는데, 2012년 므두셀라 나무는 잠시 세계 최고령 나무의 영예를 그 나무에게 내어주기도 했습니다. 그러나 할란이 지속적으로 보고서의 기초가 된 원 데이터를 공개하지 않자 트리링연구소에서는 지난 2017년 가장 오래된 나무 목록에서 그 나무를 제외하였고 다시 므두셀라 나무는 세계 최고령 나무로 남게 되었다고 합니다.

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미국 산림청은 세계 최고령 나무의 훼손을 우려해 므두셀라 사진과 정확한 위치를 알리지 않고 있다고 합니다. 현재 인터넷 상에 공유된 므두셀라 사진들은 모두 캘리포니아 화이트 마운틴에서 자생하는 일부 강털소나무를 촬영한 것들로 이 중 무엇이 진짜 세계 최고령 나무인 므두셀라인지는 알 수 없다고 하네요.


2위. 프로메테우스 (Prometheus)
4,900살+ (5,000살 이상 추정)ㅣ 강털소나무 ㅣ 미국 네바다 휠러 피크 ㅣ 죽음

강털소나무 -출처 위키백과

한때 프로메테우스는 세계에서 가장 오래된 나무였으나 호기심이 있던 한 대학원생에 의해 벌목되고 말았습니다. 1964년 대학원생 도널드 커리(Donald Currey)는 빙하 감소와 기후변화를 측정하기 위해 여러 나무의 나이테를 비교하는 연구를 하고 있었는 데요. 그는 네바다 그레이트 배신 국립공원에서 눈에 띈 한 나무를 산림청의 허락을 받아 나이테를 측정했는데, 드릴이 나무에 박히자 결국 그 나무를 베게 되었습니다. 그렇게 벌목이 끝나자 커리는 놀라고 말았는 데요. 자신이 벤 나무가 세계에서 가장 오래된 나무였다는 걸 그제야 알아차렸다고 합니다.


3위. 그란 아부엘로(Gran Abuelo)
3,651살 ㅣ 파타고니안 사이프러스(Patagonian cypress) ㅣ 칠레 알레르세 코스테로(Alerce Costero)국립공원 ㅣ 살아있음

그란 아부엘로

그란 아부엘로는 스페인어로 '증조부'란 뜻을 가진 남미에서 가장 오래된 나무로, 칠레 남부 안데스 산맥 자락에 위치한 알레르세 코스테르 국립공원에 자리 잡고 있습니다. 이 나무의 종류는 파타고니안 사이프러스 나무로 최대 높이 70m, 직경 6m까지 자라는 거대한 상록 활엽수인데요. 자생지인 국립공원의 이름을 따 알레르세 트리라고도 부른다고 합니다.


4~8위. 시에라네바다의 고사목들
3,266~2,675살 ㅣ 자이언트 세쿼이아(Giant Sequoia) ㅣ 미국 캘리포니아 시에라네바다 산맥 ㅣ 죽음

자이언트 세쿼이아

4위부터 8위까지 묶어 소개하는 이유는 이들이 모두 미국 시에라네바다 산맥에서 발견된 고사목들이기 때문입니다. 이곳 캘리포니아 시에라네바다 산맥에는 수령이 최소 1,000년이 넘는 나무들이 흔할 정도로 오래된 자이언트 세쿼이아 군락이 형성돼 있는데 자이언트 세쿼이아 나무는 무려 100미터까지 자랄 수 있다고 합니다.

이 거대한 나무들은 네바다주에 살던 원주민 인디언들에게 '장대한 나무'로 알려져 수천년 동안 인디언들이 믿고 의지했던 종교적 대상이었으며 신화의 대상이 었는 데요. 미국의 서부 개척사가 시작된 1850년대 초, 백인들에게 이 지역의 나무들이 알려지게 되고 그때 부터 이 숲에 대한 수탈의 역사가 시작되었다고도 전해집니다.

4위부터 7위까지는 모두 자이언트 세쿼이아로 별도 이름 없이 각각 관리번호로 CBR26(3,266살), D-21(3,220살), D-23(3,075살), CMC 3(3,033살)라고 부릅니다. 또한 같은 지역에서 발견된 8위 스코필드 주니퍼(Scofield Juniper)(2,675살)는 서양 향나무(western juniper)라고 합니다.

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9위. BLK227
2,646살 ㅣ 미국낙우송(Bald cyp ress) ㅣ 미국 노스캐롤라이나 블랙리버 ㅣ 살아있음

가장 최근에 발견된 미국 낙우송으로 이 나무는 특히 신바빌로니아 제국 시대까지 거슬러 올라가는 가뭄과 홍수와 같은 2500년 전의 귀중한 기후 정보를 나무 안에 품고 있을지 모르는 데요. 미 아칸소주립대 연구팀이 지난 2019년 5월 9일 발간된 학술지 <환경연구 커뮤니케이션스Environmental Research Communications>에 게재한 논문에 따르면 이 나무는 적어도 2,624살(2019년 기준)이며, 이 나무가 발견된 ‘세자매늪(Three sisters cove)’에는 2,000살이 넘는 낙우송들이 몇 그루 더 있을 것으로 추정된다고 밝혔습니다.


10위. CB-90-11
2,464살 ㅣ 강털소나무 ㅣ 미국 콜로라도 로키산맥 ㅣ 살아있음
이 나무는 미국 콜로라도 로키산맥에서 발견된 강털소나무로 1992년에 보고됐으며 로키산맥 블랙 마운틴Black Mountain의 해발 3,000m 지점에서 자라고 있다고 합니다.



위에 소개한 나무들의 단일개체가 오래 사는 것에 비해, 가지치기 등의 무성생식, 즉 클론 번식을 통한 오랜 생존은 가능합니다. 호주 사우스웨스트 국립공원 태즈메니아의 '킹스 로마 티아 로마티아'는 화석화된 잎의 연대를 측정한 결과 최소 43,600년 전부터 살아왔던 것으로 추정하고 있는 데요. 130,000년 대의 퇴적물에서도 발견되어 더 오래된 나무일 수도 있다고 하니 얼마나 나무가 오랫동안 생존해왔는지 알 수 있습니다.


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